Biografía de Buster Keaton

Buster Keaton en El maquinista de La General
Buster Keaton en El maquinista de La General

Biografía de Buster Keaton | Un genio del cine mudo

Biografía de Buster Keaton | Joseph Frank Keaton nació literalmente en la industria del espectáculo fruto del matrimonio de cómicos de vodevil Myra y Joe Keaton, el 4 de octubre de 1895, en la carretera de Pequa, Kansas. Cierto día, con once meses de edad, deambuló por el escenario mientras sus padres estaban actuando, y se interpretó que era parte del espectáculo itinerante. Con cuatro años, Joe se había convertido en una de las estrellas más jóvenes del vodevil; era lazado al aire en escena por su padre y efectuaba acrobacias en un número que se conoció como “Los Tres Keaton”. Su padre le enseñó cómo caer; dice la leyenda que el Pequeño Joe fue apodado “Buster” por el colega Harry Houdini, quien admiró el modo en que cayó por un tramo de escaleras, y le comentó al padre: “¡Menudo castañazo (buster en inglés) se ha dado tu chico! La capacidad física de Keaton y su trabajo acrobático iba a definir su futuro en el cine.

El número de la familia se deshizo a inicios de 1917, y un Buster de veintidós años entró en el cine como actor secundario en una serie de cortos cómicos de dos rollos que protagonizaba y dirigía Roscoe “Fatty” Arbuckle. Su primera aparición en pantalla fue en el corto de Arbuckle de 1917, Fatty carnicero. Poco después de que la compañía se desplazara a través del país para realizar sus películas en Long Beach, California, Keaton fue llamado a filas en las postrimerías de la Primera Guerra Mundial, en la que sirvió en Francia, donde básicamente se dedicó a entretener la tropa.

Keaton regresó en 1919 para continuar su trabajo con Arbuckle, de quien aprendió el arte de hacer películas. Más tarde, en aquel mismo año, el productor Joe Schenck fundó una nueva compañía en el recientemente renombrado como Buster Keaton Studio para producir una serie de cortos cómicos protagonizados por el actor. Entre 1920 y 1923, Keaton escribió, dirigió y protagonizó diecinueve comedias populares de dos rollos entre las cuales las clásicas Una semana (1920), La barca (1921) y Cops (1922), también está su actuación en Ingenuo y afortunado (1920), su primer papel protagonista en un largo.

En 1921, Keaton, cuyo rostro inexpresivo le había granjeado por entonces el apodo de “Cara de Palo”, se casó con la actriz Natalie Talmadge, la cuñada del productor Schenck.
En 1923, Keaton se pasó de los cortos a la producción de largos, comenzando aquel mismo año con Tres edades, una parodia de Intolerancia (1916), de D.W. Griffith, y La ley de la hospitalidad, considerada su primera obra maestra. En los cinco años siguientes, Keaton concibió, dirigió, y protagonizó otras ocho comedias, entre ellas los clásicos El moderno Sherlock Holmes (1924), El maquinista de La General (1926), El colegial (1927), y El héroe del río (1928), los diez títulos entre lo más grande de su carrera.

1924: American comedian Buster Keaton (1895-1966)
1924: American comedian Buster Keaton (1895-1966) armed with only a magnifying glass and a copy of ‘How To Be A Detective’ hopes to become a great detective in the film ‘Sherlock Junior’.

Tras llegar tan alto, en 1928, Keaton hizo lo que luego denominó “el mayor error de mi vida”. Contrariamente al consejo de los gigantes del cine mudo y colegas Charlie Chaplin y Harold Lloyd, Keaton abandonó su propio estudio y firmó un contrato con MGM para protagonizar películas en las que ya no tendría el control artístico. Aunque sus primeros títulos con MGM, El fotógrafo (1928) y El comparsa (1929), aún exhibían un excelente muestrario de sus talentos, la carrera del actor empezó a deteriorarse. Al mismo tiempo, el sonido invadió el negocio del cine; los tiempos del cine mudo llegaban a su fin.

La esposa de Buster, Natalie, se divorció de él en 1932, antes de que Louis B. Mayer lo despidiera de MGM en 1933. Columbia Pictures lo contrató en 1939 para protagonizar diez comedias de dos rollos en las que nuevamente no tendría el control creativo. Su labor estuvo a años luz de la de los años veinte; había destellos de la magia de Keaton, pero poco más.
A lo largo de la siguiente década, Keaton trabajó intermitentemente para MGM como escritor de gags y director ocasional de algunas secuencias, en colaboración con talentos como Red Skelton, Lucille Ball y los Hermanos Marx. En 1947, un contrato teatral en vivo con el Cirque Medrano de París fue la chispa para una especie de resurrección en la carrera del actor, lo que allanó el camino para más espectáculos en vivo, un papel secundario en el musical de 1949 con Judy Garland, En aquel viejo verano, para el que Buster escribió y dirigió una secuencia, y un artículo aquel mismo año en Life Magazine del influyente crítico de cine James Agee a favor de la reputación del actor.

A ello siguió una gran cantidad de trabajos. Memorable fue su intervención junto a Charlie Chaplin por primera y única vez en una secuencia de Candilejas (1952). En 1957, se estrenó The Buster Keaton Story, un biopic discreto protagonizado por Donald O’Connor como Keaton que le valió a Buster cincuenta mil dólares, lo que le proporcionó seguridad financiera para el resto de su vida.

El gran Buster (2018), de Peter Bogdanovich
El gran Buster (2018), de Peter Bogdanovich

Tras recibir un Oscar especial en 1960 que conmemoraba sus más de cuarenta años en el cine, le sobrevinieron una serie de proyectos, grandes y pequeños, entre ellos Film, un corto vanguardista y casi mudo de 1964, escrito y dirigido por Samuel Becket; y The Railrodder, un corto de 1965 de la Canadian National Railway. En 1965, el actor destacó particularmente y con mucho humor en un puñado de populares películas playeras para adolescentes: Diversión en la playa, Cómo rellenar un bikini y Sergeant Deadhead, que lo introdujeron en un público joven que no sabía nada de su rico pasado.

Tras ser honorado en el Festival de Venecia de 1965, donde recibió una ovación legendariamente atronadora, Buster Keaton murió de cáncer de pulmón en su casa de California, el 1 de febrero de 1966. Contaba setenta años.



Filmografía selectiva de Buster Keaton

. 1917 FATTY CARNICERO – Corto de dos rollos de Roscoe “Fatty” Arbuckle para su Comique Film Corporation. Primera aparición de Buster en la gran pantalla.

.1920 UNA SEMANA – La primera de las diecinueve comedias populares de dos rollos que Buster escribió, dirigió y protagonizó a lo largo de los tres siguientes años. “Ver Una semana es como esa cosa que no se ve nunca: un jardín en el momento de florecer” –asegura el crítico y escritor Walter Kerr.

. 1920 INGENUO Y AFORTUNADO – Primer papel protagonista de Buster en un largo basado en una pieza de Broadway; aquí estableció su apodo de “Cara de Palo”.

. 1921 EL GUARDAESPALDAS – Aunque era el primero de los diecinueve cortos
que haría, El guardaespaldas no le satisfacía enteramente; lo estrenó tras el éxito de Una semana.

1921 EL GRAN ESPECTÁCULO – Un experimento cómico lleno de efectos visuales en el que Buster encarna todos los papeles.

. 1921 LA BARCA – Cuando en esta aventura acuática la embarcación del título se negaba a hundirse en el momento conveniente, Buster y su equipo hicieron que unos buzos bajo la superficie tiraran de la misma hacia abajo.

. 1922 COPS – Uno de los cortos de Buster mejor recordados, en el que él resulta perseguido por un cuerpo entero de policías de la ciudad. En cierto momento, en una de las acrobacias más remarcables, Buster se agarra a un coche que se lo lleva en volandas del lugar.

. 1923 TRES EDADES* – Primer largo cómico de Buster como guionista, director y protagonista. Esta parodia de Intolerancia, el drama en diversas épocas de D.W. Griffith de 1916, fue el primero de los diez remarcables largos que dirigió en los años veinte.

. 1923 LA LEY DE LA HOSPITALIDAD – Una sátira de Buster sobre el pleito de los Hatfield y los McCoy, un atronador éxito de taquilla altamente reconocido por su consistente narrativa y meticulosa dirección y producción. Contiene una de las más grandes escenas peligrosas: un sobrecogedor rescate de una damisela en apuros en lo alto de una cascada.

. 1924 EL MODERNO SHERLOCK HOLMES – Un proyeccionista cinematográfico en cierto momento se imagina a sí mismo en el film que proyecta. La película contiene algunos de los más sorprendentes e innovadores trucos fotográficos de la época.

. 1924 EL NAVEGANTE – Cuando su equipo se enteró de la disponibilidad de un transatlántico de casi 153 metros en San Francisco que se vendía como chatarra, Buster se lo llevó inmediatamente a Los Ángeles para producir una comedia romántica dentro y alrededor del mismo.

. 1925 SIETE OCASIONES – El film contiene una de sus secuencias más inspiradas: miles de mujeres persiguen a Buster, y entonces huye colina abajo en medio de una avalancha de pedruscos.

. 1925 EL REY DE LOS COWBOYS – Una historia romántica excéntrica entre Buster y una vaca llamada Ojos Marrones (!), en la pantalla, es evidente el
afecto entre ambos. Al final, la auténtica Ojos Marrones seguía a su coprotagonista doquiera que él fuera.

. 1926 EL BOXEADOR – Probablemente el film más desconocido de los “grandes diez” de Buster, esta comedia de boxeo tiene como uno de sus grandes admiradores a Martin Scorsese, realizador de Toro Salvaje, quien denominó a Keaton “la única persona que tenía la actitud adecuada sobre el boxeo en el cine».

. 1926 EL MAQUINISTA DE LA GENERAL – Esta sorprendente comedia sobre la Guerra Civil no fue bien recibida por la crítica y el público cuando se estrenó. A lo largo de las décadas siguientes, ha sido revalorizada como una de las mejores películas americanas mudas que se hayan hecho. Favorita de Keaton entre su propia filmografía, El maquinista de La General tiene la que se convirtió en la escena más cara por entonces de la historia del cine: un plano de un minuto que costó cuarenta mil dólares en que la locomotora del título cae al rio desde un puente que arde.

. 1927 EL COLEGIAL* – Buster va al colegio y prueba con el béisbol y el atletismo; inspirada en Harold Lloyd y su histrionismo para con el fútbol en su enormemente exitosa comedia de 1925, El estudiante novato.

. 1928 EL HÉROE DEL RÍO. – Último film independiente de Buster, su clímax contiene una sorprendente secuencia con un huracán en la que se halla su más famosa y arriesgada escena: la fachada de una casa de dos pisos que cae sobre el actor, que resulta ileso al coincidir con una de las ventanas. Todos la han “recreado”, desde Johnny Knoxville a Jackie Chan, pasando por Los Simpsons.

1928 EL FOTÓGRAFO – Primera película de Buster bajo su contrato de 1928 con MGM, un acuerdo que él describió como “el mayor error de mi vida”. Pudo aplicar algo de su creatividad en el que iba a ser una de sus últimos films mudos.

Todos los títulos de Buster Keaton se han restaurado por Cohen Film Classics.

* Son títulos que están siendo restaurados actualmente por Cohen Film Classics.